Nueva Orleans, cuna del jazz

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Es un género musical relativamente joven. Un arte cien por cien americano e individualista. Un arte improvisado sobre ritmos hipnóticos que bebe de las culturas africanas y europeas. El músico de jazz es un explorador de nuevas corrientes con un pie en la vanguardia y otro en la más profunda tradición americana; la tradición de un nuevo mundo donde convergen todos los rincones del planeta como en un lienzo en blanco. Esta semana nos acercamos a los inicios del jazz, a la semilla que acabó germinando en Nueva Orleans hace más de un siglo.

En el año 1817 las autoridades de Nueva Orleans permitieron que los esclavos de la ciudad cantasen y bailasen un día a la semana en Congo Square, una de las plazas más concurridas de la ciudad. A ojos de un extraño, la música y la percusión de los esclavos era pura África. Pero nada más lejos de la realidad. Ninguno de esos hombres y mujeres había pisado África en su vida. El recuerdo del África ancestral se perdía muchas generaciones atrás. Aquellos esclavos habían nacido en las Antillas, donde habían crecido rodeados de música caribeña, o en lo más profundo de Sudamérica, donde las iglesias baptistas habían conformado a sus canciones espirituales y de trabajo la tradicional estructura pregunta-respuesta del canto religiosa. Su música era fruto de la más pura y espontanea fusión.

Nueva Orleans era la ciudad más cosmopolita y musical del mundo. Un lugar donde llegaban día tras día gente de lejanas tierra: piratas, aventureros, delincuentes, exiliados, españoles, alemanes, franceses, ingleses, irlandeses, indios, chinos, africanos. También era un importante lugar de comercio de esclavos. Gracias a sus descendientes, hoy por hoy tenemos una de las músicas populares más ricas y variadas de la historia: la música jazz. Nueva Orleans era también el hogar de los criollos de color, frutos de relaciones entre colonos europeos y sirvientes negras. Los criollos de color fueron educados en la cultura europea y muchos de ellos aprendieron a tocar música clásica desde el academicismo.

En la ciudad, había una gran tradición de bandas de música. Las bodas, los funerales, las fiestas y la semana de carnaval eran la excusa perfecta para llenar las calles de desfiles e instrumentos de viento. La integración racial y la mezcla de distintas influencias poco a poco iban conformando las señas de identidad de la ciudad que vio nacer a la música jazz. Unas señas de identidad que no ocultaban cierta afición por el hedonismo, el desenfreno, el juego y la prostitución… aunque también por un fervor religioso, lleno de rituales vudú e iglesias de todo tipo.

La Guerra Civil Americana es el acontecimiento histórico que marca claramente un antes y un después en el nacimiento del jazz. El 26 de enero de 1861, el estado de Lousiana se separó de la Unión y justo 15 meses después, Nueva Orleans fue obligada a rendirse. La ocupación de la Unión supondría una explosión de libertad en la ciudad y trajo consigo la abolición de la esclavitud. Durante los doce años siguientes, los federales ocuparon el sur del país haciendo cumplir los derechos civiles e intentando instaurar la integración norteamericana. Pero cuando las tropas se retiraron en 1877, la reconstrucción cambió de la noche a la mañana y se implantó la Ley Blanca. La segregación racial se impuso en los campos de cultivo en pleno auge del Ku Klux Klan y de los linchamientos a afroamericanos.

Pero durante un tiempo, Nueva Orleans se libró de lo peor.

A mediados de 1890 la ciudad era entonces como una isla en territorio hostil, el único lugar en el sur donde los esclavos podían escapar de las leyes racistas e intentar ganarse la vida en los muelles. Con ellos llegó la música blues, el alma de la música negra americana. Un estilo sencillo y flexible, con sencilla que permitía contar historias llenas de dolor y sentimiento. El blues procedía de las canciones sagradas de las iglesias baptistas, llenas de significado, de preguntas, respuestas y lamentos. Sus letras eran trágicas y tristes, su música a veces, contradictoriamente, eran una válvula de escape, un catalizador de la tristeza. Frente a esto, los músicos de Nueva Orleans empezaron a tocar blues con los instrumentos de viento que había dejado la Guerra Civil tras de sí.

Junto al blues, el ragtime, la música de los pianistas negros del medio oeste, es otro de los pilares fundamentales de la música jazz. Era un estilo alegre, con un repertorio que se nutría de las canciones populares, religiosas y las marchas militares en ritmos sincopados y alegres. Gustaba tanto a blancos como a negros, sobre todo a los jóvenes que veían en ella un símbolo de rebeldía. Llegó a convertirse en la música más popular de Estados Unidos hasta bien entrado el siglo XX.

 

Buddy Bolden y Jelly Roll Morton

Si hablamos nombres concretos, indudablemente tenemos que señalar bien grande el nombre de Buddy Bolden, trompetista y director de la primera banda de jazz de la historia. Buddy Bolden es el primer músico célebre de Jazz. Aunque solo se conserva una fotografía, su nombre aún es una leyenda en Nueva Orleans. Es el creador del big four, una acentuación rítmica en la estructura musical con la que transformó radicalmente las tradicionales marchas militares. Había nacido el swing, el germen de toda la improvisación y la riqueza de la música jazz.

A partir de ahí ya no hubo vuelta atrás. En 1906 Buddy Bolden era el músico más famoso de Nueva Orleans. El apogeo de su carrera coincidió con el del viejo barrio chino de Nueva Orleans, un hervidero de actividad sexual y etílica llamado Storyville. De repente, aquella música que explotó en Nueva Orleans, empezó a ser conocida como jazz. Hay muchos debates sobre de dónde proviene el término jazz. El más extendido es el que asegura que proviene como del término jass, referente al perfume de jazmín de las prostitutas de la ciudad. Sin embargo, Bolden cayó víctima del alcoholismo y la demencia, obsesionado con que otros músicos de Nueva Orleans le hiciesen sombra, y terminó ingresado en el manicomio de Lousiana.

Después de Bolden, otro nombre propio resuena en los inicios de la música jazz. El pianista Jelly Roll Morton, un criollo mestizo enamorado de la vida nocturna que supo plasmar el sabor de Nueva Orleans a través de las notas de un su piano.

Roll Morton no compartía los gustos refinados de su familia. Con apenas catorce años, empezó a trabajar en los burdeles de Storyville tocando el piano para clientes y prostitutas. Años más tarde se autoproclamó inventor de jazz. Aunque no es del todo cierto, Morton fue el primero en escribir sus composiciones en partituras y es el creador de los primeros standards del género. Su familia, al enterarse de dónde estaba trabajando, lo echó de casa. A partir de allí, con la edad de 17 años, escogió la carretera como forma de vida, y trabajó como vendedor ambulante, actor de vodevil, jugador de cartas y músico en Memphis, Chicago, Nueva York, Oklahoma y Los Ángeles. Donde quiera que fuera, lo acompañaba su música.

El jazz estaba empezando a salir de Nueva Orleans. Después de Morton vinieron otros músicos que exportaron el nuevo estilo fuera de las fronteras de Lousiana. Durante los siguientes años se grabaron los primeros discos del género. Con la llegada de la ley seca en los felices años 20, los clubes nocturnos clandestinos acabaron por definitivamente popularizar la música jazz. El cine americano se encargaría de hacerlo famoso en el resto del mundo.

DAVID ANDRÉS MARTÍN
Thriller Magazine / Actualidad 7

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